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Las cascadas que ralentizan el tiempo

Las cascadas que ralentizan el tiempo

¿Qué podrían tener en común dos cascadas en dos continentes durante dos generaciones?

Mi hijo de 7 años se agarra a la barandilla en la parte superior de las Cataratas del Niágara, en el lado estadounidense, y observa cómo la catarata se estrella sobre el precipicio hacia Canadá, abajo, sintiendo el rocío de agua dulce pecarle la cara.

"Impresionante", dice, sin apartarse, finalmente usando la palabra en su contexto adecuado.

Las cascadas de esta escala son de hecho (algunas) inspiradoras, y los humanos se han sentido atraídos por ellas a lo largo de los siglos para maravillarse ante el poder estimulante de tanta agua moviéndose con tanta fuerza.

Es un espectáculo que se imprime de forma indeleble en el cerebro; un espectáculo tan extraordinario que los investigadores de la Universidad de Stanford concluyeron recientemente que en realidad le da a la gente la sensación de que el tiempo se ha ralentizado.

Mientras mi hijo y yo visitamos el tracto caído de Niagara, en un fin de semana de verano destinado a ser un respiro de un año difícil y una gran cantidad de desafíos personales, mis pensamientos agitados disminuyeron y se posaron en una cascada lejana de mi infancia.

Tenía 6 años cuando visité las Cataratas Victoria, en la frontera de Zimbabwe y Zambia, con mi madre.

Viajamos allí en un pequeño avión chárter desde entonces: Salisbury, Rhodesia (ahora Harare, Zimbabwe), vistiendo vestidos de verano a juego en tela africana brillante que mi madre había hecho en su máquina de coser.

Sostuve la mano de mi madre con fuerza mientras estábamos parados en la selva resbaladiza cerca de la estatua de Cecil Rhodes, el imperialista británico y magnate de los negocios que fundó Rhodesia y la compañía de diamantes De Beers, viendo bailar los arcoíris en la catarata de diamantes tallados a través del abismo y sintiendo el trueno de 38,430 pies cúbicos por segundo de agua en cascada golpeando muy bajo nuestros pies.

Con 355 pies de alto y 5,604 pies de ancho, las Cataratas Victoria son la cortina de agua que cae más grande del mundo. Las Cataratas del Niágara tienen aproximadamente la mitad del tamaño (167 pies de alto por 3.947 pies de ancho) pero con el doble del volumen de agua, 85.000 pies cúbicos por segundo, fluyendo sobre ellas.

El cambio se produce de forma sigilosa o por la fuerza, y no hay forma de detener su curso.

Mientras estaba en la cima de las Cataratas del Niágara, monos y hojas de arce, casinos y cocodrilos, se arremolinaron juntos en mi mente. Estos viajes abarcaron dos continentes, dos hemisferios y dos generaciones. Pero aparte de la vista del agua que cae, me preguntaba, ¿qué tenían en común?

Ambas cascadas sirven como límites entre naciones soberanas: Zimbabwe y Zambia, Estados Unidos y Canadá. Y ambos están marcados por su historia colonial.

Las cataratas Victoria, "descubiertas" por Cecil Rhodes y nombradas en honor a la reina de Inglaterra, han sido conocidas durante mucho tiempo por los africanos como "El humo que truena", mientras que el nombre Niagara, derivado de la palabra iroquesa Onguiaahra - el estrecho - es el legado de una población vencida hace mucho tiempo.

Ambos lugares hablan de nuestra fuerza - hemos aprovechado el poder de la naturaleza para generar electricidad - y nuestra vulnerabilidad; muertes por accidentes, incidentes de temeridad y suicidio, son ocurrencias comunes.

El agua desgasta las rocas a un ritmo de un pie por año en las Cataratas del Niágara y aproximadamente siete centímetros por año en las Cataratas Victoria en un lento pero imparable proceso de erosión.

El paisaje cambia gradualmente a lo largo de los años, al igual que nuestras vidas y nuestro punto de vista.

Aproximadamente 30 años después de mi visita a las Cataratas Victoria, que recordaba como una experiencia de infancia idílica, me di cuenta de que la realidad no siempre es tan hermosa como nuestros recuerdos.

Menos de un año después de nuestro viaje, mi familia se fue de África, huyendo del país con muchos otros ante la escalada de la guerra de Bush en Rhodesia. Y poco después de eso, dos aviones de pasajeros de Air Rhodesia de la misma flota en la que viajamos a las Cataratas Victoria fueron derribados por guerrilleros nacionalistas.

Mientras estábamos tomados de la mano hace tantos años, contemplando el agua que se estrellaba, las preocupaciones sobre nuestras circunstancias no pueden haber estado lejos de la mente de mi madre. El país estaba cambiando y nuestras vidas con él. Sin embargo, hoy esos días se sienten como una historia lejana, aguas abajo y casi olvidadas.

El cambio se produce de forma sigilosa o por la fuerza, y no hay forma de detener su curso.

Sin embargo, en medio de su confusión e incertidumbre, la vida nos ofrece momentos de belleza trascendente y es fundamental que los veamos; que ralenticemos nuestros pensamientos por un momento mientras nos paramos en el borde del abismo y miremos el humo que truena.

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