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¿Es el Encuentro de leones de Zimbabwe un programa de conservación mal dirigido?

¿Es el Encuentro de leones de Zimbabwe un programa de conservación mal dirigido?

Roni Weiss tiene serias reservas sobre este proyecto de cría en cautividad.

DURANTE UN VIAJE RECIENTE a Victoria Falls, Zimbabwe, nuestro grupo se encontró con Lion Encounter, una excursión local en la que paga para caminar con cachorros de león, un tipo de experiencia “única en África”. Según los lugareños, es una operación extremadamente controvertida. Pensé en mi experiencia nadando con delfines en México, donde luego me enteré de los efectos deletéreos que tiene sobre los cetáceos.

No queriendo el mismo castigo de mi madre devota de los derechos de los animales, investigué en línea si Lion Encounter era legítimo. No pude encontrar un desglose completo y objetivo de la controversia. Después de un breve debate, nuestro grupo decidió que teníamos que averiguar de qué se trata realmente y si podíamos recomendarlo razonablemente a otros.

La experiencia Lion Encounter

Durante 45 minutos perfectamente cronometrados, nos presentaron a los gatos, nos dieron palos para la caminata (para distraer a los leones o reprenderlos suavemente si se acercaban demasiado) y nos dieron amplias oportunidades para tomar fotos y videos de nosotros con los leones. si quisiéramos.

También nos dijeron que los cachorros se retiran de la rotación de caminatas cuando cumplen los 18 meses. Después de eso, están en su mayoría encerrados, con algunas oportunidades para salir a cazar, según los preceptos del proyecto.

De que se trata la organización

Por lo que descubrí, hay algunos conceptos erróneos clave sobre Lion Encounter que comparten tanto los turistas como los lugareños. Con muchas excursiones con animales que afirman estar relacionadas con la conservación, es posible que la gente haya confundido esta actividad con otras en la región.

Los conceptos erróneos incluyen:

  • que los leones quedaron huérfanos, y
  • que los leones que han interactuado con los humanos serán liberados en la naturaleza.

Tampoco es el caso.

Lion Encounter es el aspecto comercial de lo que se denomina un proyecto de cría en cautividad. Es uno de los proyectos bajo el paraguas de ALERT (African Lion & Environmental Research Trust), que es una organización benéfica registrada en el Reino Unido que declara su misión como “dedicada a la facilitación y promoción de planes sólidos de conservación y manejo para el león africano (Panthera León). Por medio de un enfoque de desarrollo responsable, nuestro objetivo es realizar el potencial de la especie para proporcionar beneficios sociales, culturales, ecológicos y económicos sustanciales ".

Antelope Park es el proyecto más grande de caminatas de leones de ALERT, ubicado en el centro de Zimbabwe. Lion Encounter es su hermano menor. Durante la excursión, el personal enfatizó cuántos leones son invadidos y cómo no se está logrando lo suficiente a través de los programas de cría tradicionales.

En su intento de detener esto, han creado un proyecto que consta de cuatro etapas. (Hasta la fecha, agobiados por la falta de fondos, solo han logrado las dos primeras de estas etapas).

Las cuatro etapas son:

  • La etapa uno: Los cachorros son separados de la madre a las tres semanas de edad para entrenarlos a caminar. También se les saca para aprender habilidades de caza.
  • Etapa dos: Los leones son llevados a un recinto mínimo de 500 acres; se monitorea el progreso; contacto humano abierto eliminado.
  • Etapa tres: Sitio mínimo de 10,000 acres; no hay humanos en el recinto; muchas presas disponibles; introducción de especies competitivas (como las hienas).
  • Etapa cuatro: Liberado a la naturaleza en tres capacidades: manadas autosuficientes / grupos solo para mujeres / grupos solo para hombres.

El personal estaba claramente entusiasmado con sus respectivos roles en Lion Encounter. Dan Matthews, uno de los gerentes de proyectos voluntarios, admitió que originalmente no estaba seguro acerca del proyecto. “Estaba en Tailandia haciendo conservación. Estaba muy escéptico acerca de venir a un proyecto de leones en África. Vine a ver de qué se trataba. Estaba muy interesado en la forma en que estaban haciendo las cosas. Aprendí sobre el proyecto, aprendí sobre las cuatro etapas y básicamente me enamoré de él ".

Matthews pasó siete meses como voluntario antes de conseguir un puesto remunerado en Lion Encounter.

Reconoció que hubo muchas controversias en torno al proyecto, comenzando por el hecho de que es una operación comercial. Un problema importante, explicó Matthews, es que “la gente no se da cuenta de que somos una organización completamente autofinanciada. Por tanto, el gobierno no nos ayuda. No nos subvencionan de ninguna manera. Entonces, ¿cómo vamos a ganar suficiente dinero para construir sitios de lanzamiento, construir vallas, comprar el juego para estos sitios de lanzamiento, a menos que tengamos algún tipo de aspecto comercial?

Ella es muy hermosa. Es importante destacar que ella es el futuro.

Preocupado por la difícil situación de los leones y entusiasmado con su trabajo, Matthews se llenó de orgullo al hablar de la leona que veía como el futuro del proyecto: “Tenemos al cachorro de 15 meses. Su nombre es Alpha o AT1. La conocemos cariñosamente como Wakanaka en Shona, que significa hermoso. Ella es muy hermosa. Es importante destacar que ella es el futuro. Ella ha ayudado a matar a una cebra. Ella no tiene contacto humano. Ha aprendido todas estas habilidades de caza de sus mayores, que es exactamente lo que necesitamos ".

Repetidamente hizo que el aspecto turístico sonara como un mal necesario, llegando a decir: “Si tuviéramos un donante que viniera y nos diera X millones de dólares - 20, 30 millones de dólares - no necesitaríamos hacer estos leones comerciales camina con los invitados. La única razón por la que estamos haciendo esto es para generar fondos ".

Matthews, quien fue el rostro principal (y, en mi opinión, genuino) que vimos, no tiene ningún trasfondo de conservación más allá del de un voluntario. “Solía ​​trabajar en un hogar de ancianos en el Reino Unido. Sin antecedentes zoológicos, pero era un conservacionista muy entusiasta. Era simplemente mi pasión ".

Más tarde me comuniqué con el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. Y con varios zoológicos para obtener más información. Todos ellos me señalaron Panthera, fundada en 2006, la autodenominada "organización líder mundial dedicada exclusivamente a la conservación de los gatos salvajes y sus ecosistemas". Hablé con el presidente de Panthera, el Dr. Luke Hunter, sobre Lion Encounter y proyectos similares de leones reproductores en cautiverio.

La visión de un experto sobre Lion Encounter

Hunter está de acuerdo con Lion Encounter sobre la necesidad urgente de los leones salvajes: “No se equivocan en que los leones merezcan la atención de la conservación. Los leones han perdido el 82% de su rango histórico en África ". Pero su acuerdo termina ahí. Con respecto a las ideas detrás del proyecto, Hunter dice: “Suenan a ciencia, pero no lo son. Son cuasi-ciencia y simplemente no retienen el agua ". Añadió: “No están ayudando a la conservación. No hacen ninguna contribución. Simplemente no hay necesidad ni justificación científica para considerar a los leones cautivos ".

Principales problemas de Hunter con el proyecto:

    1. No hay evidencia de que estén teniendo éxito.

    "Han gastado muchos millones de dólares en cobrarle a personas como tú para que abrazen a sus cachorros de león y no han soltado ni un solo león". (Su afirmación se basa en una comparación con la translocación salvaje, que según él ha puesto "más de 40 poblaciones con más de 450 leones reintroducidos y sus crías" en la naturaleza).

    2. Es engañoso para los turistas.

    “A casi todos los consumidores se les dice que se trata de conservación y la mayoría de esos visitantes quieren sentir que están haciendo una contribución a la conservación. La mayoría de los turistas no comprenden que simplemente no tiene ningún valor de conservación ".

    3. No es donde debería ir el dinero.

    "Puede distraer la atención de las enormes necesidades reales de conservación de lo que debería estar ocurriendo con las poblaciones de leones salvajes".

En cambio, Hunter recomienda visitar las áreas protegidas de África, donde el dinero "realmente se destina a conservar grandes áreas protegidas y las poblaciones de leones que contienen". Una gran opción es el Parque Nacional Hwange (el parque nacional más grande de Zimbabwe), donde nuestro grupo pudo ver más tarde a dos leonas colgando del césped. (Puede encontrar más información sobre los parques nacionales de Zimbabwe en su sitio oficial).

Hunter no rechaza por completo la ciencia detrás de la cría en cautiverio, pero cree que los leones no están ni cerca del nivel de peligro requerido para ello. Citó usos positivos de tales programas, incluido el cóndor de California, el hurón de patas negras y el lince ibérico.

En 1987, el cóndor de California tenía solo 22 aves existentes, todas en cautiverio. A través de la cría en cautividad, ahora hay 405 aves: 226 silvestres y 179 cautivas. A mediados del siglo XX, se creía que los hurones de patas negras estaban extintos. Redescubierto en Wyoming en 1981, se promulgó un programa de cría en cautiverio, que resultó en más de 1,000 hurones de patas negras, con más en la naturaleza que en cautiverio.

"Suenan a ciencia, pero no lo son".

El World Wildlife Fund ha calificado al lince ibérico como “el gato más amenazado del mundo”. Considerada cerca de la extinción, los programas de cría en cautividad promulgados desde 2003 han dado esperanza a la especie.

Le pregunté a Hunter si pensaba que esto era algo a lo que un turista debería sentirse mal por ir. No fue tan sencillo como esperaba:

“No es inmoral. Si alguien va hasta África y simplemente gasta su dinero retozando con leones, creo que ha desperdiciado una gran oportunidad. No hay nada como ir a las grandes áreas protegidas de África y ver leones salvajes. Los leones son realmente inusuales entre los gatos, ya que puedes ir a muchas áreas protegidas y son realmente visibles. Están muy acostumbrados a los vehículos turísticos.

“Francamente, esa es la forma en que creo que los leones deberían verse. Puede que los vea durmiendo todo el día, puede verlos derribar un búfalo. Esa es la verdadera África ".

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